Hacer frente a la actual crisis de chips en el Reino Unido

China está lista para implementar restricciones a la exportación, en un movimiento que podría afectar seriamente el sector global de semiconductores. El Ministerio de Comercio y Administración de Aduanas de China dijo que a partir de agosto de 2023, varios compuestos a base de galio y germanio estarían sujetos a restricciones de exportación para salvaguardar la seguridad y los intereses nacionales.

De acuerdo con la Tiempos financierosChina es el mayor productor de materiales semiconductores de galio y germanio, que se utilizan en redes de telecomunicaciones avanzadas, redes ópticas, paneles solares y semiconductores compuestos.

Este último movimiento de China para combatir la batalla comercial en curso con las restricciones a la exportación de equipos de fabricación de semiconductores avanzados de ASML del gobierno de EE. UU. y Holanda tendrá un impacto directo en la Estrategia Nacional de Semiconductores del Reino Unido, que, entre otras cosas, tiene como objetivo reforzar la sector de los semiconductores compuestos.

Proteger la cadena de suministro de semiconductores es un objetivo clave de la estrategia del Reino Unido. Charles Sturman, presidente del Grupo de Liderazgo de Semiconductores de Techworks, dijo: “Ahora estamos en un mundo en el que no podemos confiar, por ejemplo, en que China fabrique todo para nosotros. La pregunta es qué podemos hacer en el Reino Unido frente a cómo podemos asociarnos con países y empresas amigas y afines de todo el mundo”.

La estrategia del Reino Unido se centra en la innovación, el diseño y la creación de propiedad intelectual en etapas tempranas que, según Sturman, solo aborda un subconjunto de la industria.

“Es muy difícil ver cómo el Reino Unido podría ser realmente resistente en semiconductores”, dijo. “Pero eso no significa que no debamos intentarlo”.

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Entre los grandes problemas que enfrentan los inventores que quieren construir una startup de semiconductores en el Reino Unido está la financiación. El software utilizado en el diseño, la simulación, la validación, el diseño y la fabricación de dispositivos suele costar entre 50 000 y 200 000 dólares. Luego está la fabricación de un chip prototipo que, según estimó Sturman, podría costar más de un millón de dólares. Todos estos costos son iniciales antes de que algo esté realmente en producción.

Las plantas de fabricación de semiconductores no son baratas. Sturman dijo que una instalación de última generación para la tecnología de 3nm cuesta muchos miles de millones de dólares. Este es el tipo de instalación requerida por empresas como Apple y Samsung. Es el foco de la informática de alto rendimiento y la inteligencia artificial (IA), y es hacia donde se dirige la industria de la computación en la nube y las PC. En el otro extremo de la escala está lo que Sturman describe como “tecnología heredada”.

El intento del Reino Unido en una estrategia de semiconductores tiene dos opciones: ir directamente a la última tecnología fabulosa, que cuesta muchos miles de millones de libras, o tratar de establecer una industria viable en torno a la tecnología más antigua.

Los chips fabricados en fábricas de obleas más antiguas se utilizan en dispositivos inteligentes, desde sistemas de información y entretenimiento para automóviles hasta dispositivos para hogares y ciudades inteligentes. Esto representa la larga cola de la industria de los semiconductores. Es una inmensa oportunidad de mercado, sin embargo, según Sturman, el acceso al capital de riesgo en el Reino Unido simplemente no está configurado de una manera que respalde la inversión a largo plazo que necesitan las nuevas empresas de semiconductores.

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Apoyar a la comunidad de capital de riesgo bien puede ser algo que el canciller Jeremy Hunt aborde en su discurso anual de Mansion House en julio, donde se espera que revele importantes reformas en el sector de pensiones del Reino Unido.

Hablando en la BBC Hoy programa, Douglas Hansen-Luke, fundador de Future Planet Capital, dijo: “Gran Bretaña está siendo financiada por fondos soberanos extranjeros. No solo compran nuestros clubes de fútbol, ​​también compran nuestra base científica”.

Si bien reconoció que esto era algo bueno, Hansen-Luke dijo que los fondos de pensiones del Reino Unido también deberían reservar algunas de sus carteras de inversión para capital de riesgo de mayor riesgo. En los últimos 10 años, señaló, los fondos de todo el mundo han obtenido un rendimiento del 23% cada año. “Invertir en capital de riesgo es realmente arriesgado, pero adoptará un enfoque de cartera”, dijo Hansen-Luke. “El mayor riesgo significa un mayor rendimiento”.

Pero si bien el sector privado tiene un papel que desempeñar, una estrategia de semiconductores a largo plazo se basa en un compromiso gubernamental que a menudo abarca décadas y diferentes administraciones gubernamentales, con prioridades muy diferentes (ver Newport Legacy).

Sturman dijo: “Creo que el gobierno no debería tener miedo de hacer intervenciones significativas. Uno tiene que hacer esto con una visión a largo plazo y paciencia”.

Un artículo publicado por Techworks Semiconductor Leadership Group describe la Iniciativa de Infraestructura de Semiconductores del Reino Unido propuesta como un movimiento positivo. Los autores del artículo dijeron que la estrategia del Reino Unido solo aborda ciertos puntos en la cadena de valor y las etapas comerciales, y no ayuda a todas las empresas del Reino Unido.

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“Las empresas de innovación, diseño y creación de propiedad intelectual en etapas iniciales agradecerán el soporte de herramientas de diseño y creación de prototipos, pero aún se requiere más soporte para proveedores de chips sin fábrica o IDM (fabricantes de dispositivos integrados) en su fase comercial de crecimiento, o empresas de fabricación residentes en el Reino Unido con una necesidad. para ampliar su operación a través de un importante gasto de capital (CapEx)”, dijo el grupo de liderazgo de semiconductores de Techworks.

La Estrategia Nacional de Semiconductores se ha comprometido a financiar 1.000 millones de libras esterlinas en la próxima década para mejorar el acceso a la infraestructura, impulsar más investigación y desarrollo y facilitar una mayor cooperación internacional.

Para Sturman, la pregunta es si esto es suficiente dada la medida en que otros países han apoyado el sector de los semiconductores. Dijo que, a pesar de que se considera a EE. UU. como “el chico del cartel de la economía de mercado global”, el gobierno de EE. UU. intervendrá enérgicamente cuando crea que es importante hacerlo. En comparación con el Reino Unido, la Ley de Ciencias y CHIPS de EE. UU. tiene como objetivo invertir $ 280 mil millones para reforzar la capacidad de semiconductores de EE. UU., junto con la investigación y el desarrollo.

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