Los desafíos de asegurar una cadena de suministro de semiconductores en el Reino Unido

El reciente terremoto en Taiwán ha puesto de relieve aún más la fragilidad de la cadena de suministro de chips semiconductores. Cualquier impacto en la cadena de suministro tiene una influencia directa en los fabricantes de hardware para suministrar dispositivos que dependen en gran medida de un suministro fluido de chips. Esto, a su vez, tiene una influencia directa en la capacidad de los responsables de la toma de decisiones en materia de TI para comprar equipos de TI.

Jonathan Rush, asesor de conocimiento del departamento comercial y de tecnología del bufete de abogados Travers Smith, dijo: “Obviamente existe un riesgo significativo al depender de productores de chips con sede en Taiwán, particularmente dadas las amenazas de China a la independencia de la isla y eventos como el reciente terremoto allí. “

En 2022, McKinsey analizó la enorme inversión a largo plazo en diseño, fabricación, herramientas y embalaje necesarios para fabricar chips que puedan usarse en dispositivos electrónicos. Citó a ASML, por ejemplo, que invirtió 17 años y alrededor de 7 mil millones de dólares en desarrollar su tecnología de litografía ultravioleta extrema, incluida la capacidad de producir la tecnología en volumen.

“El largo cronograma de I+D valió la pena, ya que la herramienta es ahora una importante fuente de ingresos para ASML”, informaron los socios senior de McKinsey, Ondrej Burkacky y Marc de Jong. También señalaron que la empresa líder en chips Arm pasó seis años desarrollando un procesador informático de 64 bits que ahora es una fuente importante de ingresos de la empresa.

La estrategia nacional de semiconductores del Reino Unido reconoce la importancia económica de los chips, y el Departamento de Ciencia, Innovación y Tecnología (DSIT) ha investigado la resiliencia de la cadena de suministro de chips.

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Ningún país o región tiene fortalezas en todos los aspectos de la cadena de suministro de chips. Taiwán puede estar asociado con plantas de fabricación o fábricas; Europa lidera el camino en herramientas; y según Precedence Research, Asia-Pacífico tiene la mayor cuota de mercado en envases de semiconductores. Pero ningún país es totalmente resiliente en términos de su cadena de suministro de semiconductores.

Tres opciones para asegurar las cadenas de suministro de chips

En octubre de 2023, el departamento de ingeniería de la Universidad de Cambridge publicó el Estudio de viabilidad de la iniciativa de infraestructura de semiconductores del Reino Unido. El estudio, encargado por DSIT, describió tres enfoques que el Reino Unido podría adoptar para asegurar su cadena de suministro de chips.

Un estudio del DSIT describe tres enfoques que el Reino Unido podría adoptar para asegurar su cadena de suministro de chips: construir una instalación en el Reino Unido que ofrezca el proceso de fabricación completo; utilizar para ello una instalación terrestre existente; Continuar utilizando fábricas en alta mar, pero el Reino Unido realizará la posproducción en tierra.

La primera opción es construir una instalación en el Reino Unido que ofrezca el proceso de fabricación completo. La segunda es que el Reino Unido utilice para ello una instalación terrestre existente. El tercero es el uso continuo de fábricas en el extranjero, pero con el Reino Unido realizando la postproducción en tierra.

Esto último implicaría que una instalación del Reino Unido tome el circuito integrado (CI) grabado en una oblea semiconductora durante el proceso de fabricación y lo empaquete en una funda protectora, lo que permite que los CI se instalen en las placas de circuito impreso (PCB) utilizadas en dispositivos electrónicos. .

Tanto EE.UU. como la UE parecen estar ofreciendo subsidios y subvenciones para atraer a las principales empresas de chips a desarrollar la fabricación local.

En Estados Unidos, el Departamento de Comercio anunció un acuerdo preliminar con Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC) para apoyar la construcción de fábricas de semiconductores de vanguardia después de obtener una subvención de 6.600 millones de dólares. El presidente Joe Biden dijo que TSMC también construiría una tercera fábrica de chips en Phoenix.

En Europa, como parte de los 43 mil millones de euros que la Ley Europea de Chips destinó a asegurar la cadena de suministro de semiconductores, Intel obtuvo 10 mil millones de dólares en subsidios de Alemania en junio pasado para construir una fábrica. También se están construyendo fábricas en Polonia e Irlanda.

La Comisión Europea también ha publicado un proyecto de orientación en el marco del segundo pilar de la Ley Europea de Chips que cubre la designación de fábricas de chips como instalaciones de producción integrada e instalaciones de fundición abiertas en la UE. Estas instalaciones denominadas “primeras en su tipo” son instalaciones de fabricación de semiconductores nuevas o mejoradas que proporcionan lo que la Comisión considera una dimensión de innovación que aún no está presente en el mercado de la UE.

En el Reino Unido, alegando preocupaciones de seguridad nacional, el gobierno bloqueó la oferta de Nexperia para adquirir Newport Wafer, la fábrica de semiconductores más grande del Reino Unido, pero finalmente aceptó que Vishay, con sede en Estados Unidos, se hiciera cargo de ella. La adquisición se completó en marzo. Mientras tanto, Arm optó por cotizar en el Nasdaq en lugar de en la Bolsa de Valores de Londres, a pesar de la presión para cotizar sus acciones en Londres. Anteriormente, las preocupaciones de seguridad nacional del gobierno del Reino Unido fueron una de las barreras que impidieron a Nvidia adquirir Arm.

La financiación reciente como parte de la estrategia nacional de semiconductores sugiere que el Reino Unido se está centrando en la tercera opción establecida en el DSIT. Estudio de viabilidad de la iniciativa de infraestructura de semiconductores del Reino Unidodonde las obleas semiconductoras se convierten en circuitos integrados en alta mar y luego se empaquetan en el Reino Unido.

En marzo, el gobierno anunció una inversión de 16,6 millones de libras esterlinas para fomentar las innovaciones en envases avanzados, que, según dijo, podrían ayudar a reducir el consumo de energía y los requisitos de refrigeración de los semiconductores. La financiación está destinada a herramientas de acceso abierto que cubren una variedad de procesos relacionados con el diseño y prueba de estos semiconductores, incluido el “corte” de obleas de silicio en chips más pequeños y la unión de materiales complejos para fabricar chips.

Construir relaciones y atraer inversores

Algunos expertos de la industria creen que el gobierno del Reino Unido debería emular a los EE.UU. y la UE y tratar de alentar a las principales empresas de semiconductores a invertir más en el Reino Unido.

La estrategia nacional de semiconductores del gobierno se centra principalmente en impulsar áreas donde el Reino Unido ya tiene o podría obtener una ventaja estratégica.

Jonathan Rush, Travers Smith

Russ Shaw, fundador de Tech London Advocates, dijo: “Si Intel o quienquiera quiera establecer algo aquí, sería realmente útil, y tal vez ahí es donde vayamos con algo de esto. Pero todavía no hay nada establecido”. Añadió que este tipo de iniciativas industriales requieren mucho tiempo para construirse y nutrirse.

Shaw cree que construir estas relaciones con los fabricantes de chips debería ser la siguiente área de enfoque de la estrategia nacional de semiconductores. “No vamos a construir fábricas de alta gama, pero aquí vamos a tener alguna capacidad en la que podemos confiar. Entonces, si hay una interrupción en la cadena de suministro, como vimos durante la pandemia, o si vemos que posibles asociaciones internacionales se ven bajo presión, entonces tenemos cierta protección en nuestra cadena de suministro”, dijo.

Sin embargo, como señala Rush de Travers Smith, una potencia de tamaño mediano como el Reino Unido no puede volverse realmente autosuficiente en la fabricación de chips. “La estrategia nacional de semiconductores del gobierno se centra principalmente en impulsar áreas donde el Reino Unido ya tiene o podría obtener una ventaja estratégica”, dijo.

Un área en la que se centra la estrategia nacional de semiconductores es la de los semiconductores compuestos, que se utilizan en electrónica de potencia, fotónica y comunicaciones, como anunció el consorcio del proyecto ORanGaN en enero. Este proyecto tiene como objetivo crear una nueva cadena de suministro soberana para desarrollar productos y dispositivos de nitruro de galio (GaN) de radiofrecuencia (RF) en el Reino Unido que se utilizarán en comunicaciones 5G.

La estrategia está “en camino” y “funcionando”

Más allá de los esfuerzos de colaboración y financiación gubernamental, ha habido dudas sobre si la estrategia nacional de semiconductores se retrasará, especialmente ahora que el Parlamento del Reino Unido se prepara para unas elecciones generales inminentes.

Respondiendo a preguntas sobre la posibilidad de retrasos, un portavoz del gobierno dijo: “No ha habido cambios en nuestro cronograma para la entrega de nuestra estrategia de semiconductores de mil millones de libras; sigue en marcha y está funcionando. Estamos adoptando un enfoque específico para hacer crecer el sector británico y proteger la seguridad nacional duplicando nuestras fortalezas clave.

“Además, hemos proporcionado a los fabricantes de chips del Reino Unido acceso al fondo de inversión de 22 mil millones de libras del Banco de Infraestructura del Reino Unido, que ya ha permitido una inversión de 60 millones de libras en Pragmatic, y nos unimos a la Empresa Conjunta de Chips respaldada por Horizon Europe, asegurando el acceso a 1,3 mil millones de euros. olla para científicos e investigadores del Reino Unido “.

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